LiigaPloki 2019-20. Ylärivi vasemmalta: apuvalmentajat Mikko Pesonen ja Riccardo Lugli, Alexis Conaway, Maddie Palmer, Taylor Lindberg, Pilvi Kettunen, Yasmine Madsen, Elizabeth Field, Venessa Loukonen ja päävalmentaja Alessandro Lodi. Alarivi vasemmalta: Roosa Päykkönen, Sini Koljonen, Tuuli Tuominen, Vilma Ruuska, Sofia Lehto, Taija Kaukoranta ja Hilla Nousiainen. Kuvasta puuttuu Salla Karhu, joka pelaa Suomen maajoukkueessa naisten EM-kisoissa.

LiigaPloki lähtee seitsemänteentoista kauteensa lentopallon naisten Mestaruusliigassa ehkä kiinnostavimmista asetelmista kuin koskaan ennen.

Ploki-fanit ovat hieroneet käsiään keväästä asti, kun selvisi, että Pihtiputaalle saadaan seuran historian ensimmäinen ulkomaalainen ammattivalmentaja, italialainen Alessandro Lodi. Hänen vetovoimansa houkutteli joukkueeseen yhä kovempia nimiä maajoukkuepelaaja Salla Karhun johdolla.

Fanit pääsevät näkemään lähes täysin uudistuneen joukkueen pelikentällä ensi lauantaina, kun Oriveden Ponnistus saapuu harjoitusotteluun Pihtipudas-saliin. Liiga alkaa kotipelillä perjantaina 27. syyskuuta, jolloin vastassa on sarjanousija Puijo Wolley Kuopiosta.

Alessandro Lodi ei maalaile pilvilinnoja, vaan pitää tärkeimpänä kovaa työntekoa.

– Olemme vasta pitkän matkan alussa. Nämä pelaajat haluavat oppia, ja juuri sellaisia halusin. Luonnollisesti seuran budjetti ei sallinut hankkia aivan huippupelaajia, jotka ovat menestyneet korkeimmalla tasolla. Silloin joukkue on koottava nuorista pelaajista ja kehitettävä heitä. Siinä on paljon työtä, ja yritämme vain keskittyä siihen ajattelematta mitään muuta.

– Liigassa on ainakin kuusi joukkuetta, joilla on isompi budjetti kuin meillä, joten raha ratkaisee kaikessa urheilussa. Me sijoitamme pelaajiin, jotka eivät ole vielä huipulla ja katsomme, pääsevätkö he sinne.

Lodi ei usko, että lauantain OrPo-peli kertoo vielä paljonkaan.

– Harjoitusottelut ovat vain osa joukkueen kehittämistä. Ajattelen ainoastaan sitä, että olisimme joka päivä vähän parempia. Tietysti harjoituspeleistä on jotakin nähtävissä, mutta ne eivät ole mikään testi. Jopa ensimmäiset liigapelit syyskuun lopussa ovat vasta kaiken alkua.

Lodi korostaa, ettei hän voi toimia toisin, koska asioita on opetettava välillä aivan perusasioista lähtien.

– Ennen kuin voimme ajatella pelaavamme huipputasolla, on tehtävä paljon muutoksia pelaamiseen. Olen suurimmaksi osaksi tyytyväinen harjoitusten etenemiseen, mutta esimerkiksi tänään meillä oli aivan kamalat harjoitukset.

– Haluan nähdä, kuka on todella nälkäinen ja tahtoo kilpailla tosissaan. Vastustajat eivät anna meille mitään. Luonne on tärkeä: jos vastustaja on aggressiivisempi ja tahtoo voittaa enemmän kuin sinä, olet vaikeuksissa.

Alessandro Lodi myöntää, että hänellä on jokin käsitys siitä, miten LiigaPloki voi sijoittua mestaruusliigassa, mutta hän ei haluaisi puhua siitä kovinkaan paljon.

– Emme aseta tavoitteita, jotka eivät ole hallinnassamme. Kaikkihan sanovat aina samaa. Kakkoseksi tullut haluaa mestariksi ja kolmoseksi tullut haluaa  loppuotteluun. Pyrimme tekemään kaiken mahdollisimman hyvin ja tulokset tulevat sitä kautta.